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GE-600

en construction

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dernire mise jour mercredi 06 dcembre 2006

J'ai dcrit l'histoire globale des grands systmes de General Electric, de Honeywell et de Bull sur le site FEB. La prsente page se limite au GE-600 tel que je l'ai connu dans la priode 1964-1966. En effet, la commercialisation en fut suspendue la mi-66 pour essayer de corriger des dfauts de fiabilit dans le matriel et ces insuffisances du logiciel. Cependant, tel le Phoenix renaissant de ses cendres, le GE-600 connaitra une nouvelle vie avec GECOS III et sous Honeywell jusqu' nos jours. On traitera ailleurs du projet MULTICS dont l'architecture est drive du GE-635 et qui malgr son arrt au dbut des annes 1980 a marqu profondment l'histoire de l'informatique.

Le GE-600 est un grand ordinateur dvelopp par General Electric au dbut des annes 1960 pour des applications surtout scientifiques. Une premire estimation avait montr que la rduction de la redevance de location des machines IBM 704 et 705 utilises dans les dpartements de GE, pouvait suffire amortir le cot de dveloppement d'un nouveau systme. Bien entendu, ce n'tait qu'une simple estimation...

L'origine du GE-600 est rechercher dans la division micro-ondes de GE qui tait engage dans l'quipement du champ de tir de Cape Canaveral une poque o celui-ci tait occup par les plate formes de tir de fuses Atlas pour l'US Air Force. Ce champ de tir utilis aussi pour les fuses du programme de tir Mercury tait quip de calculateurs IBM 7090. GE avait la responsabilit de la station de trajectographie situe dans l'le de Eleuthera situe dans l'est des les Bahamas. Au lieu d'un quipement en baies lectroniques ad hoc initialement commandes par le client, John Couleur proposa que les calculs de trajectographie et de contrle des transmissions de donnes soient effectues par un calculateur temps rel qui deviendra plus tard le GE-600. Le Dpartement Calculateur de Phoenix avait commenc le design d'une ligne compatible qui sera annonce sous le nom de GE-400, mais avait rencontr des difficults dans le haut de gamme de cette ligne qui fut finalement remplac par le GE-600.

La principale originalit du GE-600 tait le fait que d'emble le systme pouvait tre install en uniprocesseur ou en multiprocesseurs, ce qui assurait de couvrir une large gamme avec un seul design de processeur, l o la concurrence (IBM, Burroughs, Univac) prsentait plusieurs modles distincts, pas entirement compatibles, reprsentant des frais de migration pour le client et des difficults d'amortissement pour le constructeur.

La machine possdait des canaux et des units de contrle de priphriques identiques ceux du GE-400. Ces canaux CPI (Common Peripheral Interface) taient des canaux point point parallles sur 6-bits de donne et limits des vitesses de transfert 150 (?) Kcps.

L'unit centrale spcifique et commune tous les modles de la srie (625 ou 635) tait compose de 3 types de modules loges dans des cabinets spars:  contrleur de mmoire avec ses units de mmoires tores, processeur (CPU central processor unit), canaux d'entres-sorties (IOC input-output controller). Le contrleur de mmoire possdait 4 ports le connectant aux units actives CPU et IOC. Un systme possdait un maximum de 2 contrleurs de mmoire.

L'architecture d'un processeur tait relativement classique: deux registres accumulateurs de 36-bits et une unit arithmtique fixe et flottante binaires aux quatre oprations cbles. La syllabe d'adressage sur 18 bits comportait un adressage direct sur 15 bits (32 768 mots de 36-bits) avec 3 registres d'index et la possibilit d'un adressage indirect rcursif. Les instructions pouvaient aussi des "tally" compteurs modifiant le valeur contenue dans les registres d'index. Une instruction lanant l'excution d'une instruction ou une paire d'instructions compltait le systme d'adressage.

Les programmes pouvaient s'excuter dans deux modes, le mode matre adressage absolu et le mode esclave utilis pour les programmes utilisateurs et qui taient confins par un registre BAR comme Barricade qui dsignait l'emplacement initial de la zone utilisateur et par une longueur qui empchait d'adresser les mmoires au del de l'adresse BAR+longueur. Les adresses code ou donnes n'taient pas diffrencies du point de vue de l'architecture matriel et les programmes taient automodifiables. La protection de mmoire assure par le registre BAR permettait la multiprogrammation d'applications avec impossibilit d'altration directe d'un programme par un autre.

Si le matriel permettait de raliser des systmes redondants ou des systmes de multiprocesseurs asymtriques, cette facilit n'a pas t supporte par le logiciel jusqu'aux annes 1990.

Aprs une premire version d'un systme d'exploitation (moniteur batch monoprogrammation), c'est sous le systme d'exploitation GECOS II (General Electric Comprehensive Operating System) que fut commercialis la machine. C'est un systme excutant des travaux (scientifiques ou de gestion) en multiprogrammation. Un systme de fichiers squentiels (bandes-disques) ou accs-direct (disques) GEFRC compltait GECOS. La description des travaux tait entre sous forme de cartes de contrle qui taient interprtes par le System Input Reader pour en faire des candidats l'excution.

Les canaux de l'IOC ne connectaient qu'un seul contrleur (en jargon IBM, c'tait des selectors channels, mme en ce qui concerne les appareils unit-records (lecteur de cartes, perforateur de cartes Bull -disponible ds avant la fusion- et imprimante). Ils fonctionnaient en adresse absolue et ncessitaient un appel au superviseur. En pratique les appareils unit records taient contrls par des programmes systme de "spool" qui convertissaient les decks de cartes en fichiers et vice-versa pour la (ou les) imprimante(s). 

Les terminaux (initialement uniquement des mini-ordinateurs Univac 1004 puis GE115 cartes et imprimantes) taient eux supports par l'intermdiaire d'un ordinateur frontal Datanet-30 (systme GERTS-30) un logiciel GERTS permettant un mode remote-batch.

Bibliographie:

Homer Oldsfield, un livre dit par IEEE qui dcrit la vie du GE Computer Department par son premier directeur. Le livre comprend beaucoup de tmoignages favorables au GE-600 fournis par son concepteur John Couleur.

FEB Site: http://www.feb-patrimoine.com/projet/ 

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